Martin Luther King Jr. y la lucha por la igualdad social

por Tom Mackaman y Niles Niemuth
25 enero 2020

El lunes, Estados Unidos observó el Día de Martin Luther King, Jr., un día festivo que conmemora el nacimiento del líder de los derechos civiles.

Martin Luther King, Jr. durante su discurso "Tengo un sueño" en la Marcha de 1963 en Washington

Desde su inicio en la década de 1980, la festividad ha tenido como objetivo convertir a King en un icono inofensivo de la conciliación social, al tiempo que oculta sus críticas radicales al capitalismo y el militarismo de Estados Unidos. Pero ahora, en 2020, esto se ha unido a un nuevo concepto. La elaboración de King de un movimiento democrático de masas por los derechos civiles basado en la acción unificada de todos los sectores oprimidos de la población está siendo reemplazada por una narrativa esencialmente racista que presenta toda la historia estadounidense en términos de una lucha entre blancos y negros. Esta narrativa racial requiere la marginación del papel histórico de King.

Esto se manifiesta crudamente en el New York Times Proyecto 1619, que trata de ‘reformular’ la historia de las relaciones raciales en Estados Unidos sin hacer mención de King. Este no es un descuido por parte de un proyecto que se proclama como nada menos que un nuevo plan de estudios para niños en edad escolar. El núcleo de la política de King, la lucha por la igualdad va en contra de los objetivos del liberalismo contemporáneo, que se basa en una lucha por los privilegios entre la clase media alta.

King, un ministro y teólogo bautista, surgió como el líder y la voz más prominente de la lucha masiva por los derechos civiles por la igualdad racial que surgió en el período posterior a la Segunda Guerra Mundial, desde el boicot de autobuses de Montgomery, Alabama en 1955 contra la segregación de Jim Crow hasta 1968 cuando King fue asesinado en Memphis, Tennessee, mientras apoyaba a trabajadores de saneamiento en huelga.

King nació en Atlanta, Georgia, en 1929, durante un período que los estudiosos han llamado "el punto más bajo" de las relaciones raciales estadounidenses. En el sur de Jim Crow que comenzó en la década de 1890, una serie de leyes despojaron el derecho al voto de la gran mayoría de los negros. Todo el espacio público estaba segregado por ley o costumbre: escuelas y colegios; autobuses, trenes, tranvías; fuentes de agua y baños; comensales y cines. El matrimonio interracial era ilegal, e incluso las interacciones casuales entre blancos y negros, por ejemplo, las aceras de las debían desarrollarse en una costumbre diseñada para humillar y degradar a los negros.

El Partido Demócrata dictaminó que el Jim Crow South era indiscutible. Detrás estaba la amenaza siempre presente de violencia racista sancionada por el estado. Según un recuento, multitudes y bandas de asesinos lincharon a más de 4.000 negros en el sur desde la década de 1870 hasta la década de 1940.

King describió La extraña carrera de Jim Crow como “la Biblia histórica del movimiento de los derechos civiles”

Sin embargo, el racismo no era un fin en sí mismo. Como C. Vann Woodward estableció hace mucho tiempo en La extraña carrera de Jim Crow (1955), se impuso como respuesta directa al movimiento populista de campesinos pobres, que, en la década de 1880, había elevado el espectro de la unidad interracial entre los oprimido el hecho de que el libro de Woodward fuera sostenido como "la Biblia histórica" del movimiento de derechos civiles reflejaba el acuerdo de ese movimiento con su hallazgo clave, que, como dijo King, "la segregación racial como una forma de vida no se produjo como resultado natural del odio entre las razas" —la posición adelantada por el Proyecto 1619— pero "fue realmente una estratagema política empleada por los intereses emergentes de los Borbones en el Sur para mantener divididas a las masas del sur y la mano de obra del sur la más barata en la tierra".

El movimiento populista se derrumbó unas décadas antes del nacimiento de King. Su incapacidad para superar la oligarquía del sur resultó de su composición social entre los agricultores rurales aislados, una sección indiferenciada y en rápido declive de la población. Sin embargo, sus logros fueron extraordinarios. Sacudiendo el sistema bipartidista hasta sus cimientos, el desafío del populismo al capitalismo finalmente alimentó la aparición del socialismo estadounidense.

La "Gran Migración" y el crecimiento de la clase trabajadora

Si bien King buscó inspiración en el populismo, en última instancia fue una transformación mucho más profunda, que surgió del poderoso desarrollo del capitalismo estadounidense, lo que proporcionó la base para el movimiento de derechos civiles: el desarrollo de la clase trabajadora.

En 1900, después de la derrota del movimiento populista, el 90 por ciento de los afroamericanos vivían en el sur, la mayoría en condiciones de aislamiento rural. En la década de 1920, más de 1.5 millones de negros abandonaron el sur para ir a las ciudades del norte, con destino al trabajo asalariado. Muchos más se mudaron a ciudades del sur, incluida Atlanta, donde nació King, así como a las ciudades industriales de Alabama, Birmingham y Montgomery, que dieron origen al movimiento moderno de derechos civiles. Para 1960, solo el 15 por ciento de los afroamericanos permanecían en granjas, una transformación social dramática que los historiadores ahora denominan la Gran Migración.

Panel 40 de la serie de migración de Jacob Lawrence

En las ciudades, los inmigrantes negros enfrentaron nuevas formas de racismo y, como en el este de St. Louis en 1917 y Chicago en 1919, ocasionales ataques de violencia viciosa, generalmente supervisados por sus antagonistas históricos en el Partido Demócrata. Sin embargo, es innegable que este vasto movimiento —de país a ciudad, de granja a fábrica, y de sur a norte y oeste— fue un desarrollo intensamente liberador. Su impacto en la cultura estadounidense solo puede llamarse estimulante.

La llegada a las ciudades de este pueblo brutalmente oprimido, a solo medio siglo de distancia de la esclavitud de chatel —propiedad humana— germinó el florecimiento cultural e intelectual asociado con el Renacimiento de Harlem, las primeras organizaciones políticas y sindicatos masivos afroamericanos, así como las grandes formas de música popular que incluye ragtime, rhythm and blues, jazz y rock and roll.

La Gran Migración elevó a los trabajadores afroamericanos como una sección crítica de la clase trabajadora. Pero la fusión de esa clase a través de las líneas raciales y nacionales no fue una tarea fácil en condiciones en las que los empleadores capitalistas sabían bien que podían enfrentar a los trabajadores —blancos, negros, inmigrantes— entre sí en la competencia salarial. La Federación Estadounidense del Trabajo, una de las organizaciones laborales más provinciales y reaccionarias del planeta, alimentó estas divisiones. La mayoría de sus sindicatos impusieron exclusiones raciales contra los negros y hostigaron a los inmigrantes. Los socialistas reformistas que se orientaron a la AFL, como Victor Berger de Milwaukee, también excluyeron a los negros de su concepción de la clase trabajadora.

Bajo estas condiciones, el surgimiento de una poderosa clase obrera industrial, —pero limitada por formas de organización anticuadas— la Revolución Rusa de 1917 golpeó como un impacto meteórico. Entre los intelectuales negros inspirados por los bolcheviques estaban Claude McKay, Jean Toomer, Langston Hughes, Paul Robeson y A. Phillip Randolph, quien cofundó la revista socialista The Messenger en 1917 y encabezó el mayor sindicato predominantemente negro, La Hermandad de los maleteros de coches para dormir.

Estos intelectuales inmediatamente hicieron comparaciones con la situación de los judíos bajo la aparentemente eterna dinastía Romanov. "Para los negros estadounidenses, el hecho indiscutible y sobresaliente de la Revolución Rusa", explicó McKay en 1921, "es que un puñado de judíos, mucho menos en proporción al número de negros en la población estadounidense, han logrado, a través de la Revolución, todos los derechos políticos y sociales los negaron bajo el régimen del zar".

A. Philip Randolph con miembros de la Hermandad de los maleteros de coches para dormir

En el norte, los socialistas tomaron la delantera en la lucha por los grandes sindicatos industriales en automoción, empacadoras de carne, caucho y acero, insistiendo en que los negros sean aceptados en pie de igualdad con todos los demás. Incluso en el sur profundo, los socialistas lucharon bajo la bandera de la Revolución Rusa en las décadas de 1920 y 1930, ganando la lealtad de los trabajadores militantes, blancos y negros, en lugares como Alabama, donde la defensa de los muchachos de Scottsboro, nueve afroamericanos. Los jóvenes acusados falsamente de violación obtuvieron el apoyo de los trabajadores de todo el mundo. Es difícil exagerar el heroísmo de estos trabajadores que desafiaron la ira de los "legisladores del sur", así como del Ku Klux Klan.

Los estalinistas del Partido Comunista, junto con la burocracia del CIO supuestamente izquierda, traicionaron a estos trabajadores en nombre de su alianza con el Partido Demócrata, cuyo ala del sur quedó en manos de la oligarquía supremacista blanca. No obstante, el socialismo seguía siendo la bestia negra de los políticos de Jim Crow, quienes vieron en cada conmoción de los trabajadores del sur el trabajo de "agitadores externos" y "comunistas". Y, a pesar de los mejores esfuerzos de los reaccionarios mordaces, el socialismo continuó influyendo. una capa de intelectuales y líderes del sur.

El significado de King

King no era marxista ni revolucionario. Pero sus simpatías socialistas y las de su esposa, Coretta Scott King, eran bien conocidas. Agitó por una importante reestructuración económica de la sociedad estadounidense, aunque sin pedir el derrocamiento del sistema capitalista. A pesar de que con cautela adaptó su política a las presiones del ambiente de hostigamiento rojo de los Estados Unidos en la década de 1950, King hablaba un lenguaje completamente incompatible con la narrativa racial de los nacionalistas pequeñoburgueses ricos de derecha contemporáneos.

El comunismo "debería desafiarnos primero a estar más preocupados por la justicia social", señaló King en un sermón pronunciado por primera vez en 1953. "Sin embargo, hay mucho de malo en el comunismo, debemos admitir que surgió como una protesta contra las dificultades de los desfavorecidos. El Manifiesto comunista que fue publicado en 1847 por Marx y Engels enfatiza a lo largo de cómo la clase media ha explotado a la clase baja. El comunismo enfatiza una sociedad sin clases. Junto con esto va un fuerte intento de eliminar los prejuicios raciales. El comunismo busca trascender las superficialidades de la raza y el color, y puedes unirte al partido comunista sin importar el color de tu piel o la calidad de la sangre en tus venas".

King articuló elocuentemente los sentimientos democráticos de los estadounidenses de todas las razas y etnias que se esfuerzan por derribar todas las barreras artificiales erigidas por la clase dominante en un esfuerzo consciente por dividir a la clase trabajadora.

En un sermón de 1965, King explicó que las "palabras majestuosas" de la Declaración de Independencia escritas por Thomas Jefferson, que "todos los hombres son creados iguales", fueron la piedra angular del movimiento de derechos civiles. No vio ese documento, que expresaba los principios de la Ilustración que animaban la Revolución Americana, como una estratagema cínica o una mentira, como lo imagina Nikole Hannah-Jones, figura decorativa del Proyecto 1619, pero una promesa aún no cumplida, "elevada a lo cósmico proporciones ", y una que el movimiento de derechos civiles luchaba por hacer realidad.

Él y muchos otros que formaron parte del movimiento de masas en las décadas de 1950 y 1960 entendieron muy bien que no se podía lograr un progreso duradero sin la unidad de la clase trabajadora y reconocieron que bajo el capitalismo los trabajadores estaban siendo oprimidos independientemente del color de su piel.

Escribiendo en 1958, King notó que dos veranos de trabajo en una fábrica cuando era adolescente lo habían expuesto a la "injusticia económica de primera mano, y [me di cuenta] de que el blanco pobre era explotado tanto como el negro. A través de estas primeras experiencias crecí profundamente consciente de las variedades de injusticia en nuestra sociedad".

Independientemente de si el asesinato de King fue más que el trabajo del pequeño James Earl Ray, es un hecho documentado que, desde principios de la década de 1960 en adelante, el FBI bajo J. Edgar Hoover tuvo como objetivo destruir al líder de los derechos civiles a través de una campaña. de trucos sucios, filtraciones de medios, vigilancia intensa e incluso alentar a King a suicidarse. "Sin embargo, de alguna manera", escribe el historiador William Chafe, "King emergió de la prueba un líder más fuerte, más resuelto y valiente".

King respondió al ataque del FBI en 1967 lanzando su campaña interracial de El Pueblo Pobre, una iniciativa que busca justicia económica para todos los estadounidenses empobrecidos. También se convirtió en uno de los críticos más francos del ataque estadounidense en Vietnam, denunciando memorablemente al gobierno de los Estados Unidos como el "mayor proveedor de violencia hoy" en su discurso de la Iglesia Riverside de 1967.

Se había convencido, King le dijo a su personal el mismo año, "que no podemos resolver nuestros problemas ahora hasta que haya una redistribución radical del poder económico y político". Era hora, dijo, "de plantear ciertas preguntas sobre toda la sociedad ... Estamos comprometidos en una lucha de clases ... lidiando con el problema del abismo entre los que tienen y los que no tienen".

El reconocimiento de King de la necesidad de la lucha interracial y las contribuciones que los blancos habían hecho al movimiento de los derechos civiles informaron las críticas de King sobre el separatismo racial propugnado por el movimiento Poder Negro, que él llamó acertadamente, en 1967, "un grito de desilusión ... nacido de las heridas de la desesperación".

King y el proyecto 1619

El giro de King a la izquierda causó alarma entre los líderes conservadores de los derechos civiles. A ellos, King respondió — en palabras que resuenan con la misma fuerza contra los "expertos en carreras" lujosamente financiados de hoy— "Lo que estás diciendo puede hacerte obtener una subvención de la fundación, pero no te llevará al Reino de la Verdad".

La lógica de estas posiciones, de hecho, el trabajo de toda su vida, colocó a King en un curso de colisión con el Partido Demócrata, el mismo partido que gobernó el sur de Jim Crow y las máquinas políticas de la gran ciudad en el norte, y había llevado a los Estados Unidos a Vietnam. Incluso si sus limitaciones políticas le hicieron retrasar este ajuste de cuentas hasta el final, el trabajo de su vida tuvo un impacto real en la vida de millones.

Ahora, los principios universales de la Ilustración por los que King luchó y defendió están bajo un asalto cruel. Es sorprendente que en el Proyecto 1619, la iniciativa del Times para escribir la historia "verdadera" de Estados Unidos como parte de la esclavitud y el racismo, la contribución de King a la lucha por la igualdad sea totalmente ignorada. Esto no representa una interpretación diferente de los hechos o un mero descuido, sino una falsificación histórica absoluta.

El Times está tratando de imponer una nueva "narrativa" en la historia de los Estados Unidos en la que el racismo antinegro se presenta como una característica inmutable del "ADN de Estados Unidos". Esto, argumenta Hannah-Jones, surgió del "pecado original" de la esclavitud chattel, en sí misma una función no de explotación laboral, sino de racismo blanco contra negros.

Martin Luther King, Jr. y Coretta Scott King lideran la marcha de Selma de a Montgomery de 1965 por los derechos de sufragio

Promovido por el Centro Pulitzer para Informes de Crisis, que está fuertemente financiado por corporaciones y multimillonarios, el Proyecto 1619 se propone como un nuevo plan de estudios para la educación pública. Las escuelas desmoronadas y los niños hambrientos desde Chicago hasta Buffalo reciben planes de lecciones que argumentan que la Revolución Americana y la Guerra Civil fueron conspiraciones para perpetuar el racismo blanco, y que todo tipo de problemas sociales contemporáneos —falta de atención médica, obesidad, atascos, etc.— son los resultados directos de la esclavitud.

Siguiendo a otros historiadores eminentes entrevistados por el World Socialist Web Site, el profesor de Stanford Clayborne Carson, director del Instituto de Investigación y Educación Martin Luther King, Jr., criticó el Proyecto 1619 desde el punto de vista de su tratamiento de la historia, su desestimación de la Revolución Americana, y el proceso oscuro y rápido a través del cual se produjo. Sin embargo, fue más allá, haciendo observaciones poderosas sobre King y el movimiento de derechos civiles que lideró, dos temas casi completamente ausentes del Proyecto 1619.

Carson señaló que los ideales de la Revolución Americana y la Ilustración desempeñaron un papel clave en el movimiento de derechos civiles y el propio papel de King como líder político. "Una forma de ver la fundación de este país es entender la audacia de unos pocos cientos de élites varones blancos que se reúnen y declaran un país, y declararlo un país basado en la noción de derechos humanos", explicó Carson.

“Obviamente, estaban siendo hipócritas, pero también audaces. Y de eso se tratan los derechos”, señaló. "Es la historia de personas que dicen, 'Declaro que tengo derecho a determinar mi destino, y colectivamente tenemos derecho a determinar nuestro destino'. Esa es la historia de cada movimiento, cada movimiento de libertad en la historia del mundo. En algún momento tienes que llegar a ese punto en el que tienes que decir eso públicamente y luchar por ello”.

Son estos principios y perspectivas los que están siendo rechazados explícitamente por el New York Times, ya que las capas de clase media alta reúnen diversas formas de política de identidad para competir por una mayor parte de las cantidades masivas de riqueza que se han acumulado en las arcas de la uno por ciento superior. En esta lucha por el privilegio y la riqueza, los principios políticos que King defendió no pueden encontrar lugar y, por lo tanto, él también debe ser eliminado de la narrativa histórica.

(Publicado originalmente en inglés el 23 de enero de 2020)