El desempleo de EE. UU. se acerca a los niveles de la Gran Depresión

por Nick Beams
6 abril 2020

Las cifras de pérdida de empleo de estados Unidos para marzo, que muestran que los empleadores redujeron la fuerza laboral en 710.000 personas, son sólo el comienzo de lo que se perfila como el colapso más profundo del mercado laboral desde la Gran Depresión, uno, además, que se está produciendo a un ritmo mucho más rápido.

Los datos oficiales de marzo son una subestimación significativa porque se basan en encuestas realizadas en las dos primeras semanas del mes, antes de que se establecieran cierres generalizados. Desde entonces, unos 6 millones de personas solicitaron prestaciones de desempleo esta semana además de los 3,3 millones que presentaron reclamaciones hace dos semanas.

La Oficina de Estadísticas Laborales (BLS, sigla inglesa) dijo que el informe reflejaba "algunos de los primeros efectos" de la pandemia y que no era posible "cuantificar con precisión" sus efectos completos a lo largo del mes.

Pero a pesar de que los últimos datos son una subestimación, sin embargo, expresan la velocidad de la crisis. Se perdieron más puestos de trabajo que en cualquier mes desde los peores días de la recesión de 2007-2009. La tasa de desempleo para marzo aumentó a 4,4 por ciento desde 3,5 por ciento en febrero, el mayor aumento de un mes desde enero de 1975.

Más de la mitad de las pérdidas de puestos de trabajo, 417.000, fueron en restaurantes y bares, entre las primeras áreas afectadas por las paradas. Las pérdidas de puestos de trabajo superan todas las ganancias de los últimos dos años.

Los hoteles y otras áreas de hostelería registraron 42.000 pérdidas de puestos de trabajo. Los minoristas redujeron 46.000 puestos de trabajo, el empleo en el cuidado de la salud bajó 43.000. La producción fabril perdió 18.000 puestos de trabajo y la construcción de 29.000.

Un informe en el Wall Street Journal decía que la situación real era mucho peor de lo que indicaban las cifras principales. Era probable que 3 millones hubieran perdido sus puestos de trabajo, con las malas noticias que apenas empezaban.

Aunque discreto, el artículo describió el informe de empleo como "sorprendentemente sombrío". Señaló que, en promedio, los economistas sólo esperaban una "pérdida modesta de 10.000 puestos de trabajo".

El informe BLS mostró que el número de desempleados aumentó en 1,35 millones de febrero a marzo. Pero esto también puede ser una subestimación, ya que aquellos que han renunciado a buscar trabajo, porque no hay puestos de trabajo disponibles, no están incluidos en la tasa de desempleo. El número de personas que se consideran empleadas disminuyó en 3 millones.

Las previsiones de Oxford Economics son que Estados Unidos habrá perdido 27,9 millones de puestos de trabajo para mayo y la tasa de desempleo habrá disparado hasta el 16 por ciento. Esto significa que en el espacio de sólo unas semanas toda la expansión del empleo desde 2010 habrá sido eliminada.

La Oficina de Presupuesto del Congreso ha dicho que la tasa de desempleo superará el 10 por ciento en el segundo trimestre.

El rápido aumento de las cifras de desempleo en los Estados Unidos es sólo una expresión de la caída de la economía mundial en una profunda recesión, si no de depresión. Se hablaba de una recuperación en forma de V y un fuerte rebote, común hace justo un mes. Este pronóstico ha desaparecido.

Hoy, el Financial Times informó: "La pandemia de coronavirus y el bloqueo impuestos a ambos lados del Atlántico han empujado a la economía mundial a la recesión más pronunciada desde la Gran Depresión".

Se llegó a esta conclusión en base a los datos sobre puestos de trabajo en los Estados Unidos y el último índice de gestores de compras (PMI, sigla en inglés) para el sector de los servicios de la economía del Reino Unido. Con un nivel de 50 que indica que no hay expansión ni contracción, cayó de 53,2 en febrero a 34,5 en marzo.

IHS Market, que lleva a cabo las encuestas, dijo que fue la caída más rápida en el sector de los servicios desde que comenzó a realizar las encuestas en 1996.

Los datos PMI en toda Europa han disminuido en unos 20 puntos, lo que indica que los niveles de actividad empresarial están por debajo de los alcanzados en la peor etapa de la crisis financiera mundial de 2008-09. Un conjunto de datos PMI en Italia alcanzó el nivel más bajo registrado con 17,4.

Al hablar en una presentación conjunta en televisión con la Organización Mundial de la Salud, la directora gerente del Fondo Monetario Internacional (FMI), Kristalina Georgieva, dijo: "Esta es una crisis como ninguna otra. Nunca en la historia del FMI hemos sido testigos de que la economía mundial se detuvo tanto. Es mucho peor que la crisis financiera mundial".

Advirtió que así como COVID-19 ha afectado más a las personas con condiciones preexistentes, el impacto económico afectaría al peor número de afectados por las economías más débiles.

La demanda de financiación del FMI se ha disparado. "De hecho, nunca en los 75 años de historia de nuestra institución han encontrado tantos países necesitados de financiamiento de emergencia: 85 países se han acercado a nosotros hasta ahora, todo a la vez", dijo.

Los activos de las llamadas economías de mercados emergentes están siendo objeto de dumping en una escala nunca antes vista. Según el Instituto de Finanzas Internacionales, los inversores extranjeros han retirado 95.000 millones de dólares de acciones y bonos en el período transcurrido desde el 21 de enero. Se trata de una tasa de retirada cuatro veces más rápida que la que tuvo lugar en la crisis financiera mundial.

La caída de los precios del petróleo y de las materias primas es un factor importante en la crisis, ya que los productores de América Latina y África han visto la caída de los precios de cerca de 70 dólares el barril a entre 20 y 30 dólares.

Y los recortes de empleo en restaurantes, bares, hoteles y la industria hotelera de las principales economías están enviando ondas de choque en todo el mundo. Una gran parte de la fuerza de trabajo en estas zonas son trabajadores nacidos en el extranjero que envían remesas a sus familias en sus países de origen en África, Asia y Oriente Medio. Estas remesas se están secando, poniendo una nueva presión sobre las reservas de divisas.

Está por venir mucho peor, ya que las principales agencias de calificación se mueven los bonos para revisar a la baja corporativos de los mercados emergentes y otros activos financieros. Ayer, Fitch recortó su calificación sobre la deuda de la petrolera estatal mexicana, Pemex, al nivel de bono basura y pronosticó que la compañía tendría una brutal pérdida entre $15 y $20 mil millones para el año.

Si otras agencias de calificación siguen a Fitch, entonces los inversionistas que están obligados a mantener sólo la deuda de grado de inversión se verán obligados a vender. Esto podría desencadenar turbulencias en el inestable mercado de bonos basura que va más allá de Pemex y el petróleo.

(Artículo publicado originalmente en inglés el 4 de abril de 2020)

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[4 de abril de 2020]