Prosjekt Omstart: Engelske Premier League setter profitt først, spillernes helse ned på en slett andre

Av Paul Bond
26 May 2020

Johnson-regjeringen og English Premier League (PL) pusher på med planer for å få gjenopptatt fotballsesongen. De planlegger å kunne se kamper spilt bak «stengte dører» fra den 12. juni. Flere spillere, harme over å bli brukt som «laboratorierotter», har sagt de ikke vil risikere å bli infisert.

Åtte spillere har hittil testet positivt for koronavirus, men til tross for at PL har posert om «åpenhet» har organisasjonen erklært at «ingen spesifikke detaljer» om berørte klubber vil bli offentliggjort. Samtidig med forsikringer om at «sikkerheten kommer først» begynte trening igjen i små grupper sist tirsdag, etter enstemmig avstemming av PL-aksjonærene.

PLs administrerende direktør Richard Masters uttalte seg etter møtet som ble avholdt forrige mandag kveld, der han skisserte de ulike forslagene som ble behandlet. Avslørende sa han at det ikke hadde vært noen diskusjon om å forkorte sesongen.

I Frankrike og andre steder har sesongen blitt avsluttet på grunn av pandemien. Det er også tilfelle for Scottish Premier League, som konfronterer lokale helsebetingelser mindre dystre enn de i England.

Men PL setter sin lit til den tyske Bundesliga [engelsk tekst] som allerede har gjenopptatt kamper bak stengte dører, fjernsynskringkastet fra tomme stadioner. På lørdag kunngjorde den spanske statsministeren Pedro Sanchez at La Liga skal gjenopptas den 8. juni, også bak lukkede dører – dette til tross for at fem spillere i landets to øverste divisjoner har testet positivt for koronavirus.

Regjeringen har som mål å få brukt fjernsynskamper for å få brutt ned allmennhetens støtte til sosial distansering. Den hadde møte med PL-representanter den 11. mai, ett døgn etter at Johnson kunngjorde en faset gjenåpning av barneskoler, der PL-representantene avslørte at regjeringen hadde «signalisert muligheten for en gjenopptakelse av live-idrett fra den 1. juni, som en oppfølging at dens kunngjøringen om lemping på nedstengingen i England».

Den 1. juni er regjeringens foretrukne dato for delvis å få gjenåpnet barneskoler.

I mars promoterte Johnson-regjeringen helt kriminelt de store rugby- og hesteveddeløpsarrangementene ved Twickenham og Cheltenham, og skapte katastrofale betingelser for spredningen av koronaviruset. Med fjernsynskringkastet fotball kalkulerer regjeringen med at fansen vil samles – og at den vil kunne få anvendt de resulterende medieoverskriftene til å gjete og beskjemme publikumet tilbake til arbeid.

Masters bekymringer er mer direkte finansielle. Han responderte entusiastisk på Bundesligas fjernsynskamper, med et øye på å få blidgjort kringkastingsselskaper med senderettigheter til kampene. PL-klubber kan bli tvunget til å måtte tilbakebetale inntil £ 340 millioner [NOK 4 140,83 millioner] til innenlandske og internasjonale kringkastere selv om fotballsesongen gjenopptas, fordi kampene ikke vil finne sted som opprinnelig planlagt. Ifølge Manchester Uniteds finanssjef Cliff Baty vil klubben tilbakeføre £ 20 millioner [NOK 243,58 millioner] i fjernsynsinntekter til kringkastere selv om Premier League-sesongen blir fullført, som resultat av endringer av datoer og kick-off-tidspunkter.

Underordningen av fotballen til kapitalistmarkedet viser seg nå å være katastrofal. Fire PL-klubber kan møte konkursadministrering innen høsten med mindre kamper gjenopptas. En klubbdirektør sa: «Fotball er en forretningsvirksomhet som alle andre, men den blir ikke tildelt noen redningsplanke. Og hvis vi ikke produserer vårt produkt – som er kamper – da tjener vi ikke penger. Man kan ikke fortsette å betale folk på ubestemt tid.»

Englands Premier League-fotball er uten tvil verdens rikeste liga. Med den mest sette sportsligaen i verden, blir dens rettigheter solgt til kringkastere i 212 territorier med et potensielt fjernsynspublikum på 4,7 milliarder mennesker. De 20 PL-klubbene var satt til tjene £ 9,2 milliarder [NOK 112,05 milliarder] i lisensgebyrer fra kringkastere i årene 2019 til 2022. Dersom inneværende sesong ikke blir fullført er det estimert et tap på minst £ 1 milliard [NOK 12,18 milliarder].

Selv de rikeste klubbene har blitt rammet, der Manchester United har kunngjordt at pandemien for deres tredje-kvartal-resultater, frem til den 31. mars, innledningsvis har kostet dem £ 28 millioner [NOK 341,01 millioner].

Mange spillere er ivrige etter å få spilt igjen, såfremt det er trygt, men klubbkapteiner er etter sigende «ikke imponert» over de vage planene så langt.

Som med alle aspekter av regjeringens håndtering av pandemien har fotballens foreslåtte «fasede gjenåpning» vært kaotisk. Spillerne har blitt satt på sidelinja og blitt holdt unna alle planleggingsdiskusjoner, som har ført til harme over at de er «forsøksdyr» med bekymringer som har blitt ignorert.

Bare den første fasen av gjenopptakelsen er så langt skissert i noen som helst detalj. Trening uten kontakt i sosialt distanserte grupper på fem som jobber med tre trenere har blitt akseptert, men spillerne kvier seg for å signere noen dokumenter i mangel av mer klare planer for fase to.

PL insisterer på at senere detaljer er løse fordi dette er en gradvis prosess, men klubbfunksjonærene er drevet av økonomien. En offisiell representant sa: «Dersom spillerne ikke spiller, vil de bli permitterte.» Flere klubber permitterte umiddelbart ikke-spillende personale, før de omgjorde beslutningen konfrontert med folkelig raseri over at dette var pålagt av milliardæreiere.

De offisielle klubbrepresentantene håper kanskje å få oppnådd allemennhetens sympati gitt fotballspillernes store lønninger, men det er et kynisk knep. Tottenham Hotspurs-spilleren Danny Rose, som for tiden er på utlån til Newcastle, tok opp dette direkte. «Jeg kunne risikere helsen min for folks underholdning, og det er ikke noe jeg vil være med på, for å være ærlig og oppriktig.»

Spillerne vil ha forvissning om at de selv og deres familier vil være trygge. Ved Brighton og Hove Albion, der tre spillere har testet positive, advarte manager Graham Potter mot en for tidlig gjenåpning: «Situasjonen er ikke helt løst ... Vi er mennesker.»

Klubber implementerer et privat program for £ 4 millioner for å teste spillere regelmessig, selv om dette synes å være like mye adressert på klubbenes juridiske ansvar, som for spillernes helse. Langsiktige sikkerhetsplaner forblir typisk mangelfulle angående detaljer. Richard Garlick, PLs direktør for fotball, sa: «Vi tar sikte på gradvis å steppe opp, slik at vi kan ha en inspektør på hvert treningsareal.»

I likhet med andre grupper i samfunnet står fotballspillere opp mot det å underordne vitenskapelig bevismateriale til big business finansielle fordringer. PL sier at deres veiledning for testing er hentet fra Public Health England, men PHEs retningslinjer for personlig verneutstyr for ansatte i det nasjonale helsetjenestesystemet (NHS) krenker retningslinjene fra Verdens helseorganisasjon (WHO).

Nesten halvparten av PLs praktiserende leger føler seg utilstrekkelig konsultert om gjenopptakelsen av kamper, ifølge en undersøkelse utført av Football Medicine and Performance Association. Deres representative organ bemerket at de enda ikke har mottatt noen kopi av PLs medisinske protokoll.

Spillerne har ledd høyt av å bli «tilrådet» å vende ansiktet vekk etter en takling under kamp!

PLs tilnærming har i stedet vært å argumentere for å sette akseptable risikoterskler. Bundesligas protokoller, promotert som en modell, sier «målet er ikke 100 prosent forhindring».

Dette er i tråd med Johnson-regjeringens politikk for flokkimmunitet, med en regjeringskilde som sa: «Det kommer til å bli en bredere samfunnsmessig endring i måten vi tenker på risiko. Dersom spillere ikke vil stille opp, da vil de i utgangspunktet ikke spille fotball før det foreligger en vaksine. Jeg antar at resten av samfunnet vil være tilbake.»

Gitt denne holdningen har ethvert løfte om at spillere ikke blir «tvunget» til å stille opp igjen liten verdi. Spillerne er helt korrekt uvillige til å signere noen ansvarsfraskriving før de stiller opp igjen, men trusselen om permittering – eller deres tapte mulighet til å finne arbeid noe annet sted dersom de nekter å spille, siden andre klubber da ikke vil ansette dem – utgjør en direkte trussel for deres levebrød.

Den foreslåtte tidsramma er bredt ansett å være for tidlig. Brightons Glenn Murray sa: «Hvorfor ikke først se hvordan landet hanskes med å stoppe nedstengningen, før vi engang begynner med unødvendige idretter, når folk dør på alle kanter rundt oss, og mens dødsraten fortsatt er høy?»

Danny Rose sa: «Fotball burde ikke engang snakkes om før antallet [dødsfall] har falt massivt. Folks liv er i fare.» Han har oppfordret til en evaluering av første trinn før man treffer ytterligere beslutninger.

Ved Watford, der Troy Deeney er kaptein, har én spiller og to ikke-spillende ansatte testet positivt. Deeney har nektet å stille tilbake på trening, ikke minst på grunn av risikoen for hans familie. Hans fem måneder gamle sønn har pustevansker. «Jeg vil ikke komme hjem og utsette ham for større fare,» insisterte han.

Mark Gillett, en lege-representant for PL, ga uttrykk for den generelle mangelen på forsiktighet som har karakterisert klubbenes offisielle respons: «Risikoen for unge friske idrettsutøvere er fortsatt veldig liten, og jeg mener det er en viktig faktor.»

Deeney sa: «Jeg kan ikke få meg en hårklipp før i midten av juli, men jeg skal gå ut og stille inne i [straffe-] feltet sammen med 19 personer, og hoppe etter en header? Jeg vet ikke hvordan det henger sammen.»

På et online-møte med Premier League-kapteiner spurte Deeney de offisielle representantene det han beskrev som «veldig enkle spørsmål». Det kom ingen svar, og Deeney sa til funksjonærene: «Hvis dere ikke vet informasjonen, hvorfor skulle jeg da utsette meg for fare?»